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La sonda Phoenix aterriza con éxito en Marte

Esta madrugada y tras recorrer más de 600 millones de kilómetros, la sonda Phoenix de la NASA ha aterrizado con éxito en las planicies cercanas al polo norte marciano. La última fase antes del aterrizaje, denominada Entrada, Descenso y Aterrizaje o EDL, estuvo cargada de emoción por lo arriesgado del proceso incluyendo un aterrizaje directo utilizando doce retrocohetes que posarían a las sonda sana y salva sobre la superficie, sistema no utilizado desde hace 32 años.

Pata de la sonda Phoenix sobre el suelo de Marte | NASA

Aunque aún quedan múltiples comprobaciones por realizar, las primeras indican que la sonda se encuentra en perfecto estado y ya ha enviado las primeras imágenes del lugar del aterrizaje.
Durante los próximos días continuarán llegando nuevas imágenes y datos y comenzarán las operaciones científicas.

Suelo alrededor del lugar de aterrizaje | NASA

Enhorabuena Phoenix!

Más imágenes en Phoenix Mars Lander/JPL

Página principal de la misión | Phoenix Mars Mission

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Llegada de la sonda Phoenix a Marte

Por fín. Esta es la noche. Después de años de trabajo por parte de cientos de personas, esta noche sabremos si el hombre consigue poner, una vez más, un ingenio sobre la superficie de Marte. Y es que esta noche, a las 01:53:52 (hora local de España), está previsto que el aterrizador Phoenix de la NASA se pose en la superficie del planeta rojo y que lo haga más al norte que cualquier otra de las cuatro sondas que las cinco sondas que lo han logrado con éxito en años anteriores. Y es que, el equipo de investigadores e ingenieros de la misión Phoenix han enviado la nave a las llanuras del polo norte marciano, donde esperar encontrar unas condiciones nunca antes estudiadas por ningún ingenio humano en la exploración de este planeta.

Phoenix Lander en Marte

La fase de esta noche, denominada Entrada, Descenso y Aterrizaje (EDL), es junto con el lanzamiento la más arriesgada de la misión. En tan sólo siete minutos la sonda tendrá entrar en la atmósfera marciana y descender de forma controlada hasta su superficie, frenando su velocidad de los 5,6 Km/seg a 0 de forma totalmente automática y sin posibilidad de que los controladores en la Tierra puedan hacer nada más que esperar.

La confirmación de que la nave a aterrizado según lo previsto tendrá lugar 15 minutos después, que es el tiempo que tardará la señal en viajar desde Marte hasta la Tierra y llegar al Centro de Control de la Misión.


Animación de la secuencia Entrada, Descenso y Aterrizaje (EDL)

Si todo va bien, se espera que la sonda esté operativa durante los próximos 90 días, tiempo durante el cual fotografiará los alrededores de su lugar de aterrizaje y realizará diversos experimentos y observaciones tanto en su entorno como en el suelo marciano. Entre otros instrumentos, la sonda incorpora un brazo de más de dos metros de largo en cuyo extremo hay una pala que cavará bajo la superficie, analizándola posteriormente en un laboratorio químico a bordo a la búsqueda de posibles organismos.

Detalle del brazo robótico de la sonda Phoenix

Como en anteriores ocasiones, la NASA ha puesto varios medios en Internet desde donde el público puede seguir en directo todo lo que vaya ocurriendo, incluyendo la emisión en vivo de su canal de televisión oficial NASA TV a través de la red dos horas antes de que la sonda penetre en la atmosfera de Marte.

Nasa TV
Página principal de la misión | Phoenix Mars Mission, Universidad de Arizona
Información en castellano sobre la misión | Sondas Espaciales

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La belleza de otro mundo en una imagen

Puesta de Sol en el crater Gusev. JPL/NASA Versión a más resolución (JPG 975 Kb)

Esta imagen de una puesta de Sol corresponde al atardecer del 19 de mayo de 2005. Aparte de la belleza propia de este tipo de imágenes esta tiene algo más que la hace un poco más especial y evocadora ya que nos transporta a un lugar a 200 millones de kilómetros del Sol. Más concretamente al planeta Marte.

La fotografía fue obtenida por uno de los vehículos todo terreno, o Mars Exploration Rovers, enviados por la NASA en 2004 y que aún se mantienen operativos, tras tres años de misión. Esta en concreto fue obtenida por el Spirit desde lo alto de una colina situada a varios kilómetros de su lugar de aterrizaje, en el interior del gigantesco crater Gusev, de 145 kilómetros de diámetro y que los científicos piensan que pudo llenarse y haber sido un lago en algún momento del pasado.

La imagen fue obtenida por la cámara principal del Spirit a las 18:07, hora local, del 19 de mayo de 2005 (sol 489 de la misión), mediante varios filtros de color para intentar obtener una tonalidad similar a la que vería un ser humano de encontrarse allí físicamente. En primer plano, es visible el perfil del terreno de lo alto de la colina sobre la que esta situado el robot, tras la cual esta la llanura circundante. Al fondo el Sol se oculta tras las paredes del propia crater, 80 kilómetros más allá. (Más información sobre la imagen)

Esta imagen ha sido elegida por los internautas como la foto más popular obtenida por los robots desde su aterrizaje en 2004 a través de una encuesta realizada en la página web oficial de la misión.

Más fotos e información en Mars Exploration Rovers Mission

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Agua líquida en Marte en la actualidad

La NASA dio ayer el bombazo (científicamente hablando) y en una multitudinaria rueda de prensa mostró pruebas de que podría haber agua líquida en Marte en la actualidad.

Aunque otras sondas, que actualmente orbitan el planeta, han captado la presencia del preciado líquido de diversas formas, la particularidad con el hallazgo actual es que mientras que en los casos anteriores siempre se hablaba en términos geológicos (cientos, miles o millones de años) en este caso hablamos de evidencias en una escala temporal humana. Concretamente en los últimos diez años.

El hallazgo se ha realizado a partir de las imágenes y otros datos de los instrumentos de la sonda de la NASA recientemente desaparecida Mars Global Surveyor, la cual ha estado orbitando el planeta y recogiendo datos con sus instrumentos durante los últimos diez años.

El investigador principal de su potente cámara, la Mars Orbiter Camera o MOC (con una resolución de 1,5 m/pixel desde una órbita de 360 Km de altura), Michael C. Malin, presentó ayer en una rueda de prensa extraordinaria imágenes obtenidas con esta cámara en un intervalo de tiempo de pocos años sobre una misma zona del planeta.

Agua en Marte

Comparando estas imágenes, las cuales fueron obtenidas con una diferencia de siete años, se observa claramente la presencia de fluidos recientes derramándose por la superficie y creando pequeños depósitos congelados. Aunque aún no se tiene certeza de que tipo de agua es capaz de correr por la superficie de Marte en la actualidad los investigadores están convencidos de la presencia ocasional de este líquido sobre la superficie del planeta. Otras imágenes similares captadas en otras regiones del planeta refuerzan el hallazgo.

En palabras de Kenneth Edgett, otro de los expertos de la NASA, afirmaba que «Puede ser agua salina, agua que contenga una gran cantidad de sedimentos, agua ácida, no lo sabemos, pero es definitivamente agua».

La Mars Global Surveyor perdió el contacto con la Tierra el pasado 5 de noviembre, después de 10 años de misión, y aunque se están realizando esfuerzos por volver a contactar con la misma, las posibilidades de éxito son cada vez más remotas.

Aún así, otras sondas continúan estudiando el planeta (probablemente el más estudiado, después de la Tierra y su satélite, la Luna) y actualmente hay una flotilla de 3 sondas en órbita (dos americanas y una europea) y dos vehículos de la NASA (Mars Exploration Rovers) realizando estudios en la superficie desde hace dos años.

La última de las sondas que han llegado al planeta, la Mars Reconnaissance Orbiter, lleva la cámara más potente jamas enviada a otro planeta, con una resolución de 25 cm/pixel, es capaz de distinguir con claridad objetos con un tamaño de un metro. Este nivel de resolución permitirá estudiar el planeta con un detalle y a una escala sin precedentes. Este nivel de detalle es tal que durante las últimas semanas la nave ha fotografiado los lugares de aterrizaje de anteriores sondas, pudiéndose distinguir perfectamente tanto las sondas como otros componentes de las mismas como sus escudos protectores o los paracaídas de frenado.

Más información e imágenes del hallazgo de agua en Marte aquí y aquí (en ingles)
Página principal de la Mars Global Surveyor
Página principal de la Mars Reconnaissance Orbiter

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Nuevas fotos de “la cara de Marte”

A medida que mejora la tecnología, algunos de los mitos y misterios del pasado van cayendo. Ahora le ha tocado el turno a la famosa ‘cara de Marte‘, una misteriosa formación que fue fotografiada por las cámaras de la sonda norteamericana Viking 1 en julio de 1976 en una región de Marte conocida como Cydonia.

La cara de Marte

Las imágenes que envió a la Tierra eran muy desconcertantes ya que mostraban una región bastante llana donde destacaba una formación con la apariencia de una cara. La controversia y las teorías conspiratorias no tardaron en aparecer y durante años la ‘cara de Marte’ ha sido un misterio por resolver.

En 2001, la NASA envió a Marte la sonda Mars Global Surveyor. Esta llevaba una cámara (Mars Orbiter Camera) con una resolución de 1,5 m./pixel, capaz de fotografiar desde la órbita del planeta objetos del tamaño de un coche. Una de las primeras intenciones del equipo de la MGS fue fotografiar de nuevo Cydonia con la intención de resolver el misterio y acallar las voces conspiratorias que se alzaban contra la NASA. Cuando las imágenes llegaron a La Tierra la decepción fue mayúscula. Aquella imagen que 25 años atrás había dejado a todos boquiabiertos no era más que una formación rocosa erosionada caprichosamente durante millones de años. Esto unido a las condiciones de luz en que se realizó la primera fotografía, en 1976, es lo que había originado el misterio.

Ahora, la cámara de la sonda europea Mars Express, en órbita alrededor de Marte desde 2004, ha obtenido nuevas imágenes que muestran ‘la cara’ con más detalle y en tres dimensiones. En estas imágenes se puede apreciar lo que parece ser una formación montañosa de tamaño medio muy erosionada en la que las condiciones de luz y las diferentes perspectivas hacen que se vean ciertas formas curiosas. Incluso, en una de las nuevas tomas obtenidas la formación nos recuerda a una calavera.

La cara de Marte fotografiada por la Mars Express

Aunque Marte aún continua guardando muchos secretos, desde ayer es un poquito menos misterioso.

Ver todas las imágenes obtenidas por la Mars Express.
Ver más imágenes de la regiónd e Cydonia obtenidas por la MGS.
Análisis realizados por el MSSS de las imágenes de la Viking1

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Google Mars

mars06.gifAcaba de nacer Google Mars, una nueva aplicación de Google al estilo Google Maps pero con mapas de la superficie de Marte.

Las fotos utilizadas han sido realizadas por la sonda Mars Global Surveyor de la NASA, que lleva desde 1.997 orbitando el planeta rojo, y podemos elegir entre tres clases de mapas: de altura (por escala de colores), luz visible (en blanco y negro) e infrarrojos. Además se muestra diferente información sobre los lugares más interesantes de la orografía marciana así como de todas las sondas que han aterrizado, con mayor o menor éxito, en la superficie.

Esta es la primera herramienta, que sepamos, fruto del acuerdo de colaboración que la NASA y Google firmaron el año pasado.

Para todos los que seáis amantes de todo lo que tenga que ver con el espacio y la carrera espacial (como es el caso de un servidor) os recomiendo que le peguéis un vistazo… aunque solo sea por curiosidad.

Página principal de Google Mars
Proyectos de Google Labs

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